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¿Por qué los pollos no tienen pene?

Los genitales son caracteres que presentan una enorme diversidad
dentro del mundo animal. Los hay de muy diferentes tamaños, formas y
detalles anatómicos. Se podría pensar que la presencia de pene es
esencial en aquellos animales que se reproducen por fecundación interna,
sin embargo, solo un 3% de las aves han conservado este órgano
prominente.
Un trabajo realizado en la Universidad de Florida ha
desvelado el mecanismo genético responsable de este sorprendente cambio
evolutivo. Durante el crecimiento del embrión, los pollos comienzan a
desarrollar un tubérculo genital, predecesor del falo, pero, llegado
cierto momento, se activa un proceso de muerte celular en la punta y el
órgano comienza a retraerse hasta desaparecer antes de que el animal
salga del cascarón.
“El balance entre proliferación y muerte
celular es clave para el crecimiento y el desarrollo. Si la balanza se
inclina hacia una división celular deficiente o un exceso de muerte
celular, puede dar lugar a una falta de desarrollo o incluso a la
ausencia de un tejido u órgano” explica a SINC Martin J. Cohn, autor del
estudio publicado hoy en Current Biology.
Para el trabajo
analizaron embriones del grupo de las gallináceas, la mayoría de los
cuales carece de falo; anseriformes como los patos, que tienen un pene
bien desarrollado; emús y reptiles.
Bmp4 es el culpable de la falta de falo
El
responsable de que se active este proceso de muerte celular en la punta
del pene es el gen Bmp4. En los embriones de gallináceas como el pollo,
en un determinado momento se activa la expresión de Bmp4, que induce el
suicidio celular en el extremo del falo en formación. Sin embargo en
los patos el gen está inhibido, por lo que completan el desarrollo de
este órgano y nacen con él.
“La señal de Bmp es necesaria para la
regresión del falo del pollo. También encontramos que la activación de
la vía Bmp en patos, los cuales normalmente no tienen Bmp4 en la punta
del pene embrionario, es suficiente para inducir una oleada de muerte
celular que normalmente no ocurre en este animal”, indica Cohn.
En
el artículo, liderado por la investigadora Ana María Herrera, se
sugiere que el predominio de las aves sin pene, o con uno reducido,
puede estar propiciado porque las hembras seleccionan a los machos con
esta característica. La copulación con machos sin falo requiere de la
cooperación de la hembra, y así, esta puede controlar la paternidad.
Este
proceso en el que se comienza a desarrollar una estructura que luego se
encoge por muerte celular ocurre en otros casos, según Cohn. El
investigador indica que “nuestros propios dedos como embriones están
fusionados y luego esta unión desaparece debido a la muerte celular
programada”. Otros ejemplos son el inicio del desarrollo de dientes en
los embriones de aves, o la reducción de extremidades en las serpientes.
“Desvelar
las bases moleculares de variaciones naturales ocasionadas por
evolución puede llevar al descubrimiento de nuevos mecanismos de
desarrollo embrionario, algunos totalmente inesperados. Esto nos permite
entender cómo funciona la evolución y también ganar conocimiento en las
posibles causas de malformaciones”, concluye el investigador.
Agencia SINC/ El Espectador
Twitter: @sietediasco
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